Walk-on Russell Stong telah mencapai status kultus di UCLA
SPORTS

Walk-on Russell Stong telah mencapai status kultus di UCLA

Nyanyian itu pertama kali muncul di Pauley Pavilion dua minggu lalu, dalam pertandingan pembuka musim UCLA melawan Cal State Bakersfield, menyapu dari bagian mahasiswa seperti doa.

“Kami ingin Rus-jual! Kami ingin Rus-jual!”

Tim bola basket Bruin diisi dengan beberapa pemain olahraga yang paling berwarna, tokoh terkemuka yang telah merebut kota dengan tembakan yang menakjubkan.

Nyanyian itu untuk seorang anak yang telah membuat satu keranjang dalam empat tahun.

“Kami ingin Rus-jual! Kami ingin Rus-jual.”

Tim bola basket Bruins yang terkenal dipimpin oleh atlet selebritas yang berpartisipasi dengan beasiswa penuh dan kesepakatan pemasaran dan peluang nyata untuk mendapatkan uang NBA yang besar.

Nyanyian itu untuk anak yang membayar untuk bermain.

“Kami ingin Rus-jual! Kami ingin Rus-jual.”

Dan dengan demikian, dalam Alkitab bola basket Bruins tahun ini, yang terakhir akan menjadi yang paling keras.

Bisa dibilang pemain yang paling dicintai di salah satu tim paling populer di Amerika duduk di ujung bangku cadangan, bermain hanya di akhir pertandingan, dan kagum bahwa siapa pun tahu namanya, apalagi menyanyikannya di akhir pukulan.

“Saya seperti, ‘Apakah mereka benar-benar mendukung saya?” kenang senior walk-on Russell Stong saat pertama kali dia mendengar seruan berkumpul. “Saya terkejut. Tidak ada yang memperingatkan saya. Saya terkejut. Itu hal yang paling menakjubkan.”

Russell Stong dari UCLA bersorak selama pertandingan baru-baru ini melawan Florida Utara di Pauley Pavilion

Russell Stong dari UCLA bersorak selama pertandingan baru-baru ini melawan Florida Utara di Pauley Pavilion.

(Wally Skalij / Los Angeles Times)

Di dunia di mana atletik perguruan tinggi besar telah berlari di luar jangkauan sebagian besar mahasiswa reguler, itu adalah hal yang paling sempurna.

Stong memiliki IPK 3,86 saat belajar teknik mesin dan ekonomi bisnis, orang tuanya membayar sekitar $ 40.000 setahun untuk biaya kuliah dan dia balapan di sekitar kampus dengan skuter bermotor sambil terus-menerus menyulap kelas dan laboratorium dan tes.

Namun selama empat tahun dia juga bermain di tim basket, orang biasa di antara superstar, seorang anak yang membawa tugas sekolah di perjalanan dan mengambil tes di ruang ganti dan menembak sendiri pada jam 11 malam karena itulah satu-satunya saat dia bisa bernafas, perjalanannya begitu sulit namun menyenangkan bahwa orang-orang sekarang secara terbuka menuntut dia masuk ke dalam permainan.

“Saya tidak akan berbohong dan mengatakan bahwa saya tidak pernah bermimpi berada di waktu kritis dan menembakkan buzzer beater untuk menang. Tapi impian terbesar saya adalah menjadi bagian dari tim ini.”

UCLA basket walk-on Russell Stong

Selamat Thanksgiving dari bayang-bayang yang paling hangat dan indah ini.

“Dia adalah ‘The Man’,” kata pelatih Mick Cronin.

Di pergelangan tangannya, Stong memakai gelang perak yang diukir dengan moto seumur hidupnya, “Mimpi. Meyakini. Meraih.” Sejauh ini di usianya yang masih muda 21 tahun, dia telah memeriksa setiap kotak.

“Dia adalah komoditas panas,” kata rekan setimnya Jaime Jaquez Jr. “Dia dicintai di seluruh UCLA tidak seperti yang lain.”

Penjaga 6-kaki-3 dicintai meskipun ia telah bermain total 24 menit dalam empat tahun, tidak pernah lebih dari tiga menit dalam satu pertandingan.

“Saya punya kursi pinggir lapangan yang bagus,” katanya sambil tersenyum.

Lulusan Crespi ini dicintai meskipun dalam empat tahun ia telah mengambil total empat tembakan, dengan satu-satunya keranjang datang dua tahun lalu melawan San Jose State.

Dia ditanya apakah dia mengingatnya. Pertanyaan bodoh.

“Saya menangkap bola di sayap kiri, memalsukan ketiganya, melaju ke kanan saya, bek mencapai, saya memutar kembali ke tangan kiri saya dan melakukan layup dengan tangan kiri,” katanya. “Permainan itu pasti tertanam dalam pikiran saya.”

Belum lagi, tertulis di sepatunya. Dia sangat senang dengan embernya sehingga dia segera menuliskan acara itu di sisi sepatunya dan meletakkannya di kotak piala darurat di rumahnya di Northridge. Ada beberapa pasang sepatu lain yang dipasok UCLA dalam kasus yang sama, sepatu pertama yang diberikan kepadanya, sepatu pertama yang masuk ke dalam permainan, benar-benar rak rasa terima kasih.

Jelas, sementara tidak ada yang bermain kurang dari orang ini, tidak ada yang lebih bahagia berada di sini.

“Terkadang saya mengalami kejutan nyata,” kata Stong. “Ini seperti, ‘Saya benar-benar aktif [the] tim bola basket UCLA!’ Ketika saya memiliki waktu untuk bernapas dan berpikir tentang apa yang saya lakukan dan di mana saya berada, itu luar biasa, saya diberkati, saya orang paling bahagia di dunia.”

Kebahagiaannya terlihat sepanjang pertandingan, dari bangku cadangan, saat ia merayakan setiap permainan besar rekan satu timnya dengan keras. Kegembiraannya juga terlihat pada saat-saat bermainnya yang singkat, karena ia menolak untuk segera menembak bola seperti seorang penghangat bangku yang oportunis, malah bermain nyaring seolah-olah skor imbang.

“Dia selalu melakukan hal yang benar,” kata Cronin. “Tidak ada pemain non-beasiswa yang lebih baik yang dapat Anda miliki untuk program Anda, kerja tim, akademisi, karakternya, dia sangat positif bagi kami.”

Ketika Stong mendekati Cronin dengan gagasan bahwa dia akan mengambil keuntungan dari peraturan kaos merah COVID NCAA dan bertahan untuk musim kelima tahun depan, jawaban pelatih memberi tahu.

Russell Stong dari UCLA memegang bola selama pertandingan baru-baru ini melawan Florida Utara

Russell Stong dari UCLA memegang bola selama pertandingan baru-baru ini melawan Florida Utara di Pauley Pavilion.

(Wally Skalij / Los Angeles Times)

“Saya seperti, ‘Kamu bisa tinggal selama 10 tahun,’” kata Cronin.

Stong awalnya bahkan tidak diberi waktu 10 menit. Sementara dia bermain untuk dua tim kejuaraan negara bagian di Crespi, dia tidak direkrut secara serius di mana pun. Dia memutuskan untuk menghadiri UCLA untuk akademisi sambil bermimpi gila dia bisa muncul dan bergabung dengan tim bola basket.

“Dia langsung menatap saya dan berkata, ‘Jangan khawatir Bu, saya akan bermain basket,” kata ibunya, Candice. “Apa yang Russell bawa adalah harapan … jangan biarkan siapa pun mengatakan Anda tidak cukup baik … selalu ada tempat untuk Anda.”

Dia awalnya membuat koneksi dengan staf Steve Alford melalui pelatih Crespi saat itu, Russell White, tetapi dia bahkan tidak bisa memperdebatkan tempat berjalan yang disukai. Butuh beberapa bulan untuk terus-menerus mengirim email, SMS, dan kunjungan bagi orang-orang Alford untuk mengenalinya. Tetapi cedera terjadi dan ruang terbuka dan pada hari November yang tidak akan pernah dilupakan Stong, sesi belajarnya di Perpustakaan Powell terganggu dengan panggilan telepon.

“Itu tim basket,” kenangnya. “Mereka bilang mereka membutuhkanku. Aku bilang aku akan berada di sana.”

Dia berada di sana sejak itu, bahkan ketika itu telah meregangkan dan membebani pengejaran akademisnya, meskipun dia tidak menerima imbalan uang, mengerjakan hasratnya, hidup dari cinta.

“Dia pasti mencapai status pahlawan kultus. Saya khawatir ini akan menjadi sangat buruk, kami akan unggul delapan dengan 2:20 untuk bermain dan saya harus memasukkannya.”

Pelatih UCLA Mick Cronin

“Pasti sulit untuk dilakukan, bekerja berjam-jam di kelas, terus-menerus di gym, bekerja lebih keras daripada siapa pun di tim dan tidak pernah mendapatkan menit,” kata teman masa kecilnya Brendon Harrington. “Tapi intinya adalah, dia sangat suka melakukan ini. Dia tahu betapa kerennya itu. Dia adalah penggemar No. 1 UCLA.”

Dia akan terlambat untuk latihan karena dia tidak bisa mengatur ulang jadwalnya yang sulit seperti orang lain dan karena dia menolak untuk bolos kelas. Dia pernah mengambil satu ujian tengah semester di ruang ganti Stanford sebelum walk-through, dan ujian tengah semester lainnya di ruang ganti yang sama sebelum pertandingan. Ketika buku akhirnya turun, bola basket naik di sesi pemotretan solo larut malam di lapangan latihan Mo Ostin, di mana dia hanya ditemani oleh smartphone-nya yang menggelegar Lil Baby.

Jadwalnya saat ini selama musim bola basket UCLA yang paling penting selama bertahun-tahun? Dia mengambil teori ekonomi mikro, statistik untuk ekonom, laboratorium proses manufaktur dan kelas penelitian bio mekanik.

Russell Stong dari UCLA bertanding dalam pertandingan melawan Florida Utara di Pauley Pavilion

Russell Stong dari UCLA bertanding dalam pertandingan melawan Florida Utara di Pauley Pavilion.

(Wally Skalij / Los Angeles Times)

“Saya pribadi tidak tahu bagaimana dia melakukannya,” kata ibunya. “Tapi dia melakukannya.”

Ternyata, dia melakukannya dengan sangat baik, dia adalah satu-satunya Bruin yang mencatat kemenangan di Final Four tahun lalu. Dia memenangkan NCAA’s Elite 90 Award karena memiliki IPK tertinggi dari pemain mana pun di antara empat tim.

“Apa yang dilakukan Russ menginspirasi kita semua,” kata Jaquez. “Dia membuat kita semua ingin menjadi lebih baik.”

Jaquez mengakui bahwa dalam beberapa pertandingan terakhir, dia bergabung dengan kerumunan dalam meneriakkan, “Kami Ingin Rus-jual.”

Cronin sambil tertawa mengakui bahwa semakin dia mendengar nyanyian itu, semakin dia merasakan tekanan.

“Dia benar-benar mencapai status pahlawan pemujaan,” kata Cronin. “Saya khawatir ini akan menjadi sangat buruk, kami akan unggul delapan dengan 2:20 untuk bermain dan saya harus memasukkannya.”

Tentu, Stong adalah manusia. Ya, dia punya mimpi. Tentu saja, dia bertanya-tanya apa yang akan terjadi jika, sekali saja, Cronin akan melihat ke bawah bangku ke arahnya sebelum menit terakhir dari sebuah kekalahan dan memberinya kesempatan lebih awal dalam permainan yang dekat.

“Saya tidak akan berbohong dan mengatakan bahwa saya tidak pernah bermimpi berada dalam waktu kritis dan menembakkan buzzer-beater untuk kemenangan,” kata Stong, berhenti sejenak, tersenyum. “Tetapi impian terbesar saya adalah menjadi bagian dari tim ini.”

Ironisnya, aspek yang paling menarik dari nama Russell Stong yang dilantunkan terjadi ketika orang salah. Sebelum banyak pertandingan, Alex Timiraos, direktur komunikasi bola basket UCLA, sering kali harus mengoreksi penyiar radio dan penyiar pidato publik yang berlawanan.

“Mereka pasti sudah terjebak di ‘r’ di nama belakangnya, berpikir itu ‘Kuat,’” kata Timiraos. “Kami selalu cepat mengingatkan orang, bukan ‘Kuat’, tapi ‘Kuat.’”

Ternyata, mereka berdua benar.


Posted By : keluaran hongkong malam ini